Ya no es un secreto: algunos dinosaurios, e incluso pterosaurios , estaban cubiertos de plumas. Este fue el caso de los primeros dinosaurios aviares del Cretácico temprano, hace 145 a 120 millones de años, como el archaeopteryx, pero también de los terópodos como el velociraptor y un gran depredador descubierto en China, Yutyrannus huali.Pero estas proto-plumas probablemente se usaron para regular su temperatura mucho antes de que las primeras aves despegaran. A veces ornamentales en la parte superior del cráneo o al final de la cola, un activo adicional para seducir a un congénere, también estaban llenos de parásitos, como el descubrimiento en Birmania por los paleontólogos chinoamericanos de una docena de ancestros lejanos de piojos aferrados a plumas de dinosaurio y congelados en ámbar.

 
 

Parásitos de plumas de dinosaurio congelados en ámbar y de 100 millones de años.  Foto Gao et al., Nature, diciembre de 2019.Parásitos de plumas de dinosaurio congelados en ámbar y de 100 millones de años. Foto Gao et al., Nature , diciembre de 2019.

Descrito en Nature  en diciembre , estos especímenes de insectos parásitos extintos ( Mesophthirus engelide su nuevo nombre), que se encuentran en el estado de ninfa, tienen, según los científicos, unos 100 millones de años. También comparten muchas características de los ectoparásitos, es decir, aquellos animales que viven de la superficie corporal de su anfitrión y habrían medido alrededor de 0,5 mm en la edad adulta. Lo que sugiere la aparición de este tipo de parasitismo a mediados del período Cretácico (al menos). De hecho, hasta entonces, los paleontólogos solo conocían insectos chupadores de sangre muy antiguos, ya presentes en el período Jurásico hace 200 millones de años, pero no parásitos de tejidos externos (piel, cabello, plumas, etc.) como los piojos, cuyas formas modernas ya existían hace 44 millones de años.