Por Simón Ripperger

Según una nueva investigación, los murciélagos vampiros (Desmodus rotundus) forman relaciones duraderas al igual que los humanos y otros primates sociales.

Los hallazgos confirman que los enlaces formados por esta especie única de murciélago no son solo un subproducto del cautiverio. Es decir, los murciélagos se llevan esos lazos con ellos cuando son liberados en la naturaleza, donde pueden asociarse con cualquier persona e ir a cualquier parte.

Carter y el coautor Simon Ripperger, del Instituto Leibniz para la Ciencia de la Evolución y la Biodiversidad en Berlín, Alemania, tenían curiosidad de que los murciélagos mostraran comportamientos cooperativos recíprocos: se acicalan y comparten la sangre que chupan de otros animales.

Tales vínculos tienen un significado evolutivo, porque conducen a interacciones repetidas que pueden ayudar a regular la cooperación. Se ha estado observando a los murciélagos vampiros cautivos ayudar a otros durante años, filmando a las hembras regurgitando sus comidas de sangre para alimentar a los murciélagos en ayunas en una jaula separada.

Hacen esto para parientes y no parientes. Es bastante raro fuera de los humanos tener comportamientos en los que estoy pagando un costo obvio para ayudarlo y no está relacionado conmigo.

Pero los vínculos sociales son difíciles de estudiar utilizando solo la observación, señala. Dos animales que siempre están juntos podrían sentirse atraídos por el mismo recurso, o uno podría seguir a otro sin ningún beneficio mutuo. Si existen vínculos estables, deberían persistir incluso si los individuos se trasladan a un entorno físico y social dramáticamente diferente.

Poniendo a prueba

Para el experimento, primero alojaron una colonia de murciélagos vampiros capturados de un árbol hueco en Panamá, y sus crías nacidas en cautiverio, en un laboratorio durante 22 meses. Para provocar comportamientos de unión, periódicamente les privaron de comida un tiempo, esto es, retuvieron alimentos a los murciélagos seleccionados y observaron las relaciones resultantes que se formaron.

Luego instalaron sensores de proximidad a medida en 23 murciélagos cautivos antes de devolverlos a su hábitat natural al aire libre. Colocaron los mismos sensores en un grupo de control de 27 murciélagos salvajes que viven en el mismo hábitat.

Las más fuertes llegaron a regurgitar (Expulsar por la boca, sin vomitarlo, un alimento no digerido y contenido en el esófago o el estómago) sangre que habían digerido para alimentar a las más débiles, señal clara de cooperación social. Meses después fueron liberadas en su hábitat con el sensor para localizarlas y comprobaron que las que se habían hecho amigas en cautividad siguieron siéndolo en libertad

Descubrieron que los murciélagos de prueba se juntaron más que los murciélagos de control, y que sus vínculos entre ellos eran más fuertes que los de sus contrapartes salvajes. Incluso con alrededor de 200 socios potenciales en el hábitat, muchos de los murciélagos que se habían unido en el laboratorio se unieron en la naturaleza, lo que sugiere que habían formado conexiones sociales genuinas.

Los hallazgos confirman que los murciélagos vampiros forman vínculos de relación similares que se ven en otros mamíferos sociales como las ballenas, los delfines y los humanos. Los investigadores quieren continuar explorando las diferencias individuales en la cooperación entre los murciélagos vampiros para aprender cómo pasan de ser extraños a socios cooperativos.

El sensor

Ripperger había trabajado durante ocho años con ingenieros para desarrollar las pequeñas computadoras con sus sensores que pesan entre 1 y 1,8 gramos y los murciélagos que lo transporta pesan entre 30 y 40 gramos. El sensor está unido al murciélago con pegamento y protegido con un envoltorio de plástico para protegerlo de los dientes de otros vampiros.