Esta nueva especie, aún sin nombre, identificada inicialmente en tres perros, es parte del grupo de la fiebre maculosa Rickettsia que incluye Rickettsia rickettsii , la bacteria que causa la fiebre maculosa de las Montañas Rocosas (RMSF).

Los patógenos de Rickettsia se dividen en cuatro grupos; de ellos, el grupo de la fiebre maculosa Rickettsia (que transmiten las garrapatas ) es el más conocido y contiene las especies más identificadas. Hay más de 25 especies de Rickettsia del grupo de la fiebre maculosa transmitidas por garrapatas en todo el mundo, siendo R. rickettsii una de las más virulentas y peligrosas.

Para los perros, R. rickettsii es el único grupo conocido de Rickettsia con fiebre maculosa que causa enfermedad clínica en América del Norte. Los síntomas de la RMSF en perros y personas son similares, como fiebre, letargo, pérdida de peso y síntomas relacionados con la inflamación vascular, como hinchazón, erupción cutánea y dolor.

En 2018 y 2019, se tomaron muestras de sangre de tres perros de tres estados diferentes (Tennessee, Illinois y Oklahoma) con exposición a garrapatas y síntomas asociados con la RMSF para analizarlos en busca de R. rickettsii . Si bien las muestras reaccionaron positivamente a las pruebas de anticuerpos para R. rickettsii , cuando los investigadores utilizaron la reacción en cadena de la polimerasa (PCR) para amplificar el ADN del patógeno de las muestras, el ADN que recuperaron fue solo un 95% similar al de R. rickettsii .

“A menudo, los anticuerpos de otro grupo de fiebre maculosa, Rickettsia , reaccionarán de forma cruzada en las pruebas de anticuerpos para RMSF”, dice Barbara Qurollo, profesora asociada de investigación en la Universidad Estatal de Carolina del Norte y autora correspondiente de un artículo que describe el trabajo. “Entonces, para estar seguros de lo que estamos tratando, también observamos la información genética a través de PCR y así es como descubrimos que se trata de un nuevo organismo”.

El trabajo inicial de PCR llevó a Qurollo y James Wilson, un técnico de PCR en NC State y primer autor del estudio, a buscar más la nueva bacteria. Realizaron PCR adicionales para amplificar diferentes genes y examinaron cinco regiones diferentes del ADN de la bacteria, comparándolo con el ADN secuenciado de otro grupo de fiebre manchada, Rickettsia . También realizaron un análisis de árbol filogenético, que les permitió colocar la nueva Rickettsia firmemente dentro del grupo de fiebre manchada.

Antes de nombrar esta nueva especie de Rickettsia , Qurollo y sus colegas quieren cultivar el organismo, lo que permitiría una mejor caracterización de la nueva especie. El cultivo de especies de Rickettsia a partir de pequeñas cantidades de una muestra clínica ha sido difícil hasta ahora.

“Continuaremos buscando esta especie de Rickettsia , determinaremos su rango geográfico y trataremos de caracterizarla mejor; es un proceso lento, pero alto en nuestro radar”, dice Qurollo. “En lo que va de 2020, hemos detectado esta nueva especie de Rickettsia en cuatro perros más que residen en el sureste y medio oeste de EE. UU.

“También pedimos a los veterinarios que recolecten las garrapatas asociadas con los perros que muestran síntomas cuando sea posible, y estamos colaborando con investigadores en Oklahoma para recolectar garrapatas en el medio ambiente para realizar pruebas. Esto nos ayudará a determinar qué especies de garrapatas pueden estar transmitiendo esta bacteria en particular.

“Otra pregunta que nos gustaría responder es si esta nueva especie de Rickettsia también infecta a las personas. Los perros son grandes centinelas de las enfermedades transmitidas por garrapatas; tienen altas tasas de exposición a las garrapatas y la capacidad de infectarse con muchos de los mismos patógenos transmitidos por garrapatas que infectan a las personas. Esperamos adoptar un enfoque de ‘una sola salud’ para este nuevo patógeno y colaborar también con científicos en medicina humana “.

El trabajo aparece en la revista Emerging Infectious Diseases . El trabajo de PCR se llevó a cabo en el Laboratorio de Diagnóstico de Enfermedades Transmitidas por Vectores de NC State, en la Facultad de Medicina Veterinaria.