Posiblemente el más primitivo de los insectos alados, las moscas de mayo son generalmente reconocidas por sus alas delanteras triangulares sostenidas verticalmente sobre el cuerpo en reposo. Los adultos son una vista familiar al lado de los cuerpos de agua dulce y son particularmente conocidos por los pescadores, que han dado nombres a muchas de las especies comunes, tanto en Europa como en América del Norte. 

Son únicos entre los insectos en tener una etapa alada, pre-adulta, conocida como subimago (o ‘dun’ para los pescadores) que se transforma en la etapa adulta (o ‘spinner’). Las moscas de mayo adultas tienen dos funciones principales, reproducirse y dispersarse, y la diversidad morfológica entre las familias principales es, en consecuencia, limitada. Todos tienen antenas cortas y ojos grandes, especialmente en los machos, y no hay piezas bucales funcionales porque ni el subimago ni el adulto pueden alimentarse. Las grandes alas delanteras tienen una compleja red de venas, y la venación se utiliza en el reconocimiento de familias y géneros; Las alas traseras son mucho más pequeñas e incluso se pierden en algunas familias. En el vértice del abdomen hay dos o tres ‘colas’, formadas por un par de cercos con o sin filamento caudal central. 

Las patas delanteras masculinas a menudo son alargadas, y se usan para sostener a la hembra durante el cortejo. A pesar de las grandes alas delanteras, las moscas de mayo son generalmente voladores débiles y su capacidad de dispersión se limita a distancias relativamente cortas; En ocasiones, probablemente sean llevados más lejos por el viento que por el vuelo activo. El subimago puede volar tan bien como la etapa adulta final y su principal diferencia es que las alas subimaginales son translúcidas, en lugar de claras, y los colores del cuerpo son generalmente más opacos. Debido a que las etapas aladas no se alimentan, su longevidad es necesariamente limitada. Aunque muchos textos populares insisten en que las moscas de mayo viven solo por un día, los adultos de algunas especies viven solo unas pocas horas, mientras que otras pueden vivir durante varios días. 

Una vida adulta tan corta requiere una emergencia bien coordinada, llamada engañosamente por los pescadores, para que las posibilidades de apareamiento se maximicen, y esto da lugar a los enjambres espectaculares que se ven en algunos ríos. Por lo general, son los machos los que forman los enjambres de apareamiento; las hembras vuelan y son atrapadas por los machos desde abajo. Después del apareamiento, las hembras dejan caer sus huevos al agua. La mayor parte del ciclo de vida de Ephemeroptera se gasta en el agua, y es en la etapa de la ninfa donde se ve la mayor diversidad morfológica, como adaptaciones a diferentes hábitats dentro del ambiente de agua dulce. 

En todo el mundo hay alrededor de 3.100 especies conocidas en 40 familias; en Gran Bretaña hay 51 especies en 10 familias Cada especie a menudo tiene un rango estrecho de tolerancia, siendo particularmente sensible a la contaminación orgánica y por esta razón los perfiles de especies de las poblaciones de Ephemeroptera son ampliamente utilizados en la evaluación de la calidad del agua. Como grupo, se distinguen fácilmente de la mayoría de las otras larvas de insectos acuáticos por la presencia de tres largos filamentos caudales y branquias plumosas o en forma de placas a lo largo de los lados del abdomen. La etapa acuática del ciclo de vida puede durar desde unas pocas semanas hasta dos años, tiempo durante el cual las ninfas pueden mudarse hasta 50 veces en algunas especies. La mayoría de los grupos son herbívoros de algas, pero algunos son carnívoros o incluso caníbales.  La mayoría de los grupos son herbívoros de algas, pero algunos son carnívoros o incluso caníbales.