Un equipo internacional de investigación dirigido por la Universidad de Wageningen & Research y la Universidad de Gotinga ha mapeado el árbol genealógico filogenético de los insectos palo y los insectos de las hojas. Tal árbol genealógico muestra cómo las diferentes especies se originaron entre sí. Los insectos palo son conocidos por su apariencia inusual y su capacidad de disfrazarse de rama u hoja. Además, son una de las especies animales más antiguas de la tierra.

La investigación revela que el linaje más antiguo del insecto palo apareció después de que los dinosaurios se extinguieron (hace aproximadamente 66 millones de años). Por lo tanto, es probable que las propiedades de camuflaje de los insectos palo se hayan desarrollado después de ese período; como defensa contra los mamíferos y aves (ahora dominantes).

La Dra. Sabrina Simon, una de las investigadoras, explica en un comunicado de prensa de Wageningen que hasta ahora, las primeras etapas de evolución de los insectos palo todavía eran territorio inexplorado. En este estudio se analizaron más de 2,000 genes de 38 especies, lo que permitió a los científicos rastrear el origen de incluso las líneas ancestrales más antiguas de animales de palo.

INCREÍBLEMENTE DIVERSA PERO FAMILIAR

Los científicos contradijeron las suposiciones anteriores de que los insectos palo que se parecen también también estarían genéticamente relacionados. En cambio, parece que los patrones de distribución geográfica dicen más sobre las relaciones genéticas que las similitudes anatómicas. Por ejemplo, muchas especies actuales de insectos palo extravagantes descienden de una especie particular de Madagascar que colonizó la isla hace unos 45 millones de años.

INVESTIGAR EL IMPACTO DE LOS INSECTOS EN LOS ECOSISTEMAS. 

Los científicos afirmaron que pasaría un tiempo antes de que todo el conjunto de datos genéticos se analice a fondo. Es por eso que esperan obtener aún más información sobre las funciones de varios genes descubiertos en el próximo período. El Dr. Simon finalmente subraya la importancia de esto al afirmar que estudiar la ecología y evolución de los insectos se está volviendo cada vez más importante. La lista de las llamadas «plagas» está creciendo, mientras que otros insectos están al borde de la extinción. Solo a través de una investigación filogenética confiable los científicos pueden determinar el impacto de los insectos en los ecosistemas.