Por KATHLEEN MASTERSON

Cuando pensamos en nidos de abejas, a menudo pensamos en una colmena gigante, llena de actividad social, abejas obreras y miel. Pero los científicos descubrieron recientemente un tipo de abeja rara y solitaria que hace pequeños nidos al pegar pétalos de flores.

Cada nido es un pequeño capullo multicolor y texturizado: una cáscara de papel maché que rodea un solo huevo, protegiéndolo mientras se convierte en una abeja adulta.

«No es común que las abejas usen partes de plantas para nidos», dice el Dr. Jerome Rozen, del Museo Americano de Historia Natural, sobre el hallazgo inesperado. Su equipo tropezó con los nidos de la abeja avoseta Osmia (Ozbekosima) en Turquía. Por extraño que parezca, otro equipo descubrió los mismos nidos de abejas y flores en Irán el mismo día. Los dos equipos publicaron su investigación juntos en el American Museum Novitates .


Una abeja madre puede hacer alrededor de 10 nidos, a menudo anidando las literas unicelulares una cerca de la otra

Estos nidos con forma de Pulgarcita son una obra de arte natural fascinante, pero también son clave para comprender más sobre cómo viven las aproximadamente 20,000 especies de abejas .

«Hay una demanda de biólogos para conocer las abejas hoy en día», dice Rosen. «Son los principales polinizadores animales de plantas, y tremendamente importantes para mantener los ecosistemas, no solo los cultivos sino también para la conservación».

Para aprender más, los científicos observaron a las ocupadas mamás abejas. La construcción de un nido lleva uno o dos días, y la hembra puede crear unos 10 nidos en total, a menudo uno al lado del otro. Para comenzar la construcción, muerde los pétalos de las flores y vuela cada pétalo, uno por uno, de regreso al nido, una madriguera del tamaño de un maní en el suelo.


Una abeja estrechamente relacionada con 
O. avoseta muerde un pétalo de flor con sus mandíbulas.

Luego forma los pétalos multicolores en una estructura similar a un capullo, colocando un pétalo encima del otro y ocasionalmente usando un poco de néctar como pegamento. Cuando se completa la cubierta exterior de pétalos, ella refuerza el interior con una capa delgada de lodo como el papel, y luego otra capa de pétalos, por lo que tanto el exterior como el interior están empapelados: un popurrí de púrpura, rosa y amarillo.


Pelar hacia atrás la capa exterior de pétalos de flores revela la capa de barro delgadas como papel.

Estas cáscaras meticulosas tienen poco más de media pulgada de largo y generalmente albergarán solo un pequeño huevo. Para prepararse para su descendencia, la madre recolecta polen y néctar, que lleva de vuelta a la madriguera en una parte ingeniosa del tracto digestivo llamada cultivo . Ella deposita esta gota pegajosa de bondad nutricional en el fondo del nido de pétalos de flores. Luego, ella pone el huevo, justo encima de la gota gelatinosa.


La abeja madre pone un solo huevo en la glorieta florida, justo encima de un depósito nutritivo de néctar y polen.


En este punto, es hora de sellar el huevo. La abeja madre se pliega cuidadosamente en la capa interna de pétalos, mancha una capa de lodo delgada como el papel y luego dobla los pétalos externos. La cubierta es casi hermética, lo que ayuda a proteger el huevo vulnerable (y luego la larva, luego la pupa) de las inundaciones o la sequedad excesiva o los animales con pezuñas.

En solo tres o cuatro días, el huevo se convierte en una larva. Cuando termina de darse un festín con el néctar, la larva gira un capullo (todavía dentro de la cáscara, que se ha endurecido en una cubierta protectora en este punto) y luego se cuelga. Rosen dice que no está seguro de si pasa el invierno como larva o como adulto. Pero en algún momento el tejido de la criatura comienza a reestructurarse y se transforma en un adulto. Cuando llega la primavera, la abeja adulta emerge de su glorieta florida.

Entonces, el ciclo comienza de nuevo.