Por Bruno Scala, Futura

Una especie de cucaracha, que se descubrió recientemente en Sudáfrica, realiza saltos espectaculares para realizar la mayoría de sus movimientos. Gracias a un video en cámara lenta, los científicos pudieron explicar el mecanismo de estos impresionantes saltos.

En 2010, se descubrió una nueva especie de cucaracha en Sudáfrica, en el Parque Nacional Table Mountain (cerca de Ciudad del Cabo). A diferencia de otras cucarachas,  Saltoblattella montistabularis se mueve principalmente haciendo saltos: el 71% de sus movimientos se realizan de esta manera. Mike Picker y Jonathan Colville, los descubridores del insecto , apoyados por Malcolm Burrows que ya habían explicado el salto de la pulga , analizaron el de  S. montistabularis . Sus resultados se publican en  Biology Letters .

Si estas cucarachas son capaces de realizar saltos de hasta cuarenta y ocho veces la longitud de su cuerpo, es gracias a un sistema de catapulta muy eficiente formado por sus patas traseras. Su tamaño es dos veces mayor que el de los otros cuatro y representan el 10% del peso corporal total. Los investigadores también pudieron calcular la potencia y la energía requeridas para esta hazaña: 38 µJ y 3,4 mW. A modo de comparación, la pulga salta hasta 50 cm, que es aproximadamente doscientas cincuenta veces el tamaño de su cuerpo.

El secreto de esta cucaracha: un fémur acanalado para almacenar la tibia

La extensión de la cucaracha es posible gracias a algunas características físicas particulares: primero, los fémures de las patas traseras están ranurados para que las espinillas puedan almacenarse allí, aumentando la amplitud durante la extensión de las patas. Además, la resilina, una proteína elástica, está presente en la articulación tibia-fémur. 

Justo antes del salto , los músculos extensores de la tibia se contraen durante 224 ms, durante los cuales la energía mecánica probablemente se almacena en la deformación de la resilina. Entonces la pierna se despliega de repente. El despegue de la mosca , que comienza con un buen salto, es bastante similar a este fenómeno de relajación repentina.