Desde la década de 1950, los científicos han utilizado la radiación para esterilizar insectos, que luego son liberados en el medio natural para aparearse, y de esta forma no se produce descendencia. Conocida como la técnica del insecto estéril (TIE), este método de control de insectos ha dependido tradicionalmente de Rayos Gamma para esterilizar los insectos. Sin embargo, debido a la preocupación por el terrorismo, las irradiaciones con rayos gamma se han vuelto cada vez más difícil de adquirir, transportar y recargar.

Para superar esta limitación, los científicos de la Agencia Internacional de Energía Atómica han desarrollado una manera de utilizar los rayos X en lugar de Rayos Gamma. La investigación fue publicada recientemente en la revista Journal of Medical Entomología.

“Una baja energía irradiada de rayos X puede ofrecer una buena alternativa ya que presenta varias características positivas: emisión discontinua de la radiación, sin residuos radiactivos, y menores costos de transporte”. “El irradiador de rayos X también cumple con los requisitos básicos para su uso en los programas de la TIE, ya que son fáciles de mantener en un centro de cría de insectos, que puede ser utilizado de forma continua durante varias horas, y es fácil de operar con un mínimo de entrenamiento.”

El insecto que se decidió utilizar para la prueba era el mosquito tigre (Aedesalbopictus), que ha sido conocido para difundir el dengue y otras enfermedades, como el chikungunya, el virus del Nilo occidental, la encefalitis de La Crosse, y el virus del río Ross.

Para irradiar con éxito un gran número de pupas de mosquitos, los científicos primero desarrollaron un multi-capa, dispositivo apilable que fue descrita hace dos años en la Revista de Entomología Médica.

Utilizando el dispositivo y los rayos X, los investigadores fueron capaces de esterilizar a las 200.000 pupas de mosquitos en un momento con relativa facilidad, y los resultados de esterilidad fueron comparables con los obtenidos por irradiación gamma, donde el 99% de esterilidad se induce con una dosis de 40 Gy.

La esperanza de vida de los mosquitos machos disminuyó después de la exposición a los rayos X, pero esto también es similar a lo que sucede cuando los machos son irradiados con Rayos Gamma.

Las hembras irradiadas a 40 Gy tuvieron un éxito del 100% de esterilidad y no lograron poner los huevos.

“En general, se encontró que el irradiador de Rayos X es generalmente adecuado para el proceso de esterilización para el programa de “técnica del insecto estéril”, ya que mostró una alta capacidad de procesamiento, funcionalidad, alta eficacia y reproducibilidad”, según los autores.